En verden i en bog. Carsten Niebuhrs Beskrivelse af Arabien og Rejsebeskrivelser fra Arabien og andre omkringliggende lande

Tavle XX fra Carsten Niebuhrs rejsebeskrivelse fra Arabien og andre omkringliggende lande bd. I

Jeg har købt Carsten Niebuhrs Beskrivelse af Arabien 1772, der lige er udkommet på forlaget Vandkunsten, og ganske kort derefter kom jeg også til at købe de to kæmpe bind af Carsten Niebuhrs rejsebeskrivelse fra Arabien og andre omkringliggende lande fra samme forlag i 2003.

Specielt den nye udgivelse Beskrivelse af Arabien 1772 er et fantastisk forsøg på at rumme en hel verden i en bog.

De er nogle af de flotteste danske bøger, jeg har set. De er fantastisk layoutet og trykt, pÃ¥ lækkert papir og smukt indbundet – uden lim i ryggen, sÃ¥ man kan faktisk slÃ¥ dem helt op og se helt ind til syningen. Rigtig godt lavet. Men der er kun det ydre.

Bøgerne er øjnbrynsløftende læsning med fantastiske illustrationer og kort. De er skrevet i en stil, der er proto-videnskabelig og klar i spyttet på et tidspunkt hvor den videnskabelig methode, vi kender i dag, var under udvikling og om et stof og med en stofmængde, der er umuligt vidtgrenende.

Niebuhr er den eneste overlevende at den ekspedition til Arabien bestående af fem videnskabsmænd, hver med deres faglighed, som Frederik V sendte på en af verdens første forskningsekspeditioner. Ekspeditionen tog af sted i 1761 og Niebuhr kom alene tilbage i 1767.

Først udgav Niebuhr sin Beskrivelse af Arabien i 1772. Rejsebeskrivelserne, der er kronologisk bygget op, kom i tre bind senere. Det er Beskrivelse af Arabien, der er hans officielle afrapportering, der sammenfatter hans forskning på ekspeditionen og besvarer de 100 spørgsmål og den kongelige instruks, som ekspeditionen blev sendt afsted med.

Niebuhr, der er oprindeligt er landmåler, påtager sig på ekspeditionens vegne at redegøre for hele Arabien. Det er i sig selv et vanvittigt projekt, og bogen bliver noget nær et bogstaveligt forsøg på at rumme en hel verden i én bog. Der er noget næsten borgesk over den på én gang hyper detaljerede beskrivelse (og kobberstikning) af alt fra sandal- og hattemode til store historiske rids og kulturelle skikke. Den arabiske verden forsøges grebet i sin helhed og fra en ende af. Alle sten forsøges vendt og helst beskrevet kvantitativt: Pyramidernes bestiges og deres højde udregnes ud fra solid trigonometri; kæmpe landområder afskridtes og opmåles i forholdt til stjernerne og kortlægges.

Netop Niebuhrs nøgterne og faktuelle greb og skrivestil giver trods den vanvittige stofmængde et holdepunkt, og det umulige forsøg på at beskrive (d)en (arabiske) verden i en bog lykkes og brister på én gang. Nieburhs beskrivelser og specielt hans kort og hans afskrifter af kileskriften fik senere en kæmpe videnskabelig betydning.

Det er fantastisk læsning og fantastiske bøger. De kan alle varmt anbefales – specielt Beskrivelsen af Arabien 1772.Tavle V fra Carsten Niebuhrs Beskrivelse af Arabien 1772